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N. Korean leader's Russian visit expected to focus on economic cooperation

Aug. 20, 2011 - 19:16 By

North Korean leader Kim Jong-il's latest trip to Russia appears to be primarily aimed at boosting economic cooperation and attracting more aid and investment from the resource-rich neighbor, experts said Saturday.

While meeting with Russian President Dmitry Medvedev in a Siberian city next week, Kim is also expected to seek Russian support in its attempt to ease diplomatic isolation and resume the stalled six-way talks on its denuclearization, they said.

Kim's trip to Russia, his first since 2002, may be linked to North Korea's strategy of "balanced diplomacy" between Beijing and Moscow, according to the experts. The reclusive leader visited China in May, his third in just over a year.

"Kim Jong-il's visit may be thoroughly intended to achieve his economic goals. North Korea seems to push to diversify (its relations) with Russia, as dependence on China doesn't solve its economic problems," said An Chan-il, head of the World Institute for North Korea Studies.

"Kim may have felt irritated as the flow of goods and aid from Russia has been on the decline," he said.

(Yonhap News)

Kim Yong-hyun, a North Korea expert at Seoul's Dongguk University, forecast that the North's leader would conclude various economic cooperation projects with Russia during his ongoing visit.

"North Korea may try to change its heavy diplomatic dependence on China, taking advantage of the pending issues of building a gas pipeline through the Korean Peninsula and the Russian Far East and connecting the Trans-Siberian railway," said the expert. "The North wants to alleviate the heavy burden coming from its China-oriented policy through the economic cooperation with Russia."

The expert said the leader's latest visit to Russia may produce some practical outcome because the country is eager to revive its ailing economy ahead of 2012, the target year for building a "powerful" nation.

Yun Deok-min, a professor at the state-funded Institute of Foreign Affairs and National Security, said that any progress in economic cooperation between North Korea and Russia will help stabilize the volatile security situation on the Korean Peninsula.

"A gas pipeline linking Russia with the two Koreas will be beneficial to all of the three countries," Yun said, predicting that it would help North Korea earn substantial aid from Russia.

Analysts in Seoul also agree that the North Korean leader's trip may also be aimed at securing Russian endorsement and support for his plan to transfer power to his heir-apparent youngest son, Kim Jong-un.

The father-to-son succession, if pushed through, would mark communism's second hereditary power transfer. Kim Jong-il inherited power from his father, the country's founder Kim Il-sung, who died in 1994.

At the summit with Medvedev, Kim Jong-il will likely press for an early resumption of stalled six-party talks on his country's nuclear programs. Pyongyang-Moscow ties are not as close as they were but the two countries still maintain cordial relations.

Russia is a member of the six-party denuclearization talks which also involve the two Koreas, the United States, China, Japan and Russia. The forum has been stalled since late 2008 when North Korea walked out. Renewed efforts are currently under way to reopen the forum at an early date.

South Korea, joined by the U.S. and Japan, are calling for North Korea to show its sincerity about its pledge to denuclearize before reopening the negotiating forum.

On the economic front, the topics of the Kim-Medvedev meeting is expected to cover Russia's push to build a pipeline through the Korean Peninsula to sell Siberia natural gas to South Korea, one of the world's largest natural gas consumers.

If the gas pipeline project makes headway, North Korea can expect to earn more than US$500 million a year in handling charges, according to South Korean analysts.

The North Korean leader, during the talks, is also expected to seek more aggressive Russian investment for the development of Rason, a port on the North's northeastern coast which is being developed as a special economic zone. Russia is said to have signed a long-term deal to lease part of the port.

The North designated Rason as a special economic zone in 1991 and has since striven to develop it into a regional transportation hub, though no major progress has been made. In June, North Korea and China broke ground on a joint project to develop Rason as an economic and trade zone.

Russia is currently working to repair a 52-kilometer-long railway linking Rason with its border city, Khasan. The railway is expected to be used to transport Russia-bound cargoes processed through Rason.

Moscow also plans to build a container terminal at the port as soon as the railway repair work is over, according to earlier reports.

Pyongyang may request more food aid from Russia in addition to the 50,000 tons of grain that Moscow has already promised to provide to help flood victims in the North. The country may also ask for energy aid to overcome its dire electricity shortage. (Yonhap News)




김정일 방러, 가스•철도사업 급진전? 

북한 김정일 국방위원장이 20일 러시아를 방문함에 따라 남북러 3자 간에 논의되고 있는 가스관 및 철도연결 사업이 급진전을 이룰지 주목된다.

북한과 러시아의 이번 접촉에서는 이런 대규모 프로젝트를 포함해 양국 간 경제협력 방안이 주요 의제가 될 것으로 예상된다는 점에서다.

러시아는 오래전부터 남북한과 가스관 연결사업, 한반도종단철도(TKR) 및 시베리아횡단철도(TSR) 연결사업 등 대규모 경제개발 프로젝트를 공동추진하는 방안을 논의해왔다.

우선 가스관 연결사업의 경우 한국가스공사와 러시아 최대 석유•가스 생산업체인 가즈프롬이 2008년 9월 매년 최소 100억㎥의 러시아산 천연가스를 한국에 공급하는 양해각서를 체결한 바 있지만 북핵문제 등으로 그동안 별 진전이 없었다.

남북한 철도와 시베리아 횡단철도를 연결하는 사업인 시베리아횡단철도(TSR)-한반도종단철도(TKR) 프로젝트 역시 러시아로서는 `21세기판 실크로드'라며 기대하고 있지만 역시 북핵문제, 북한의 불안한 정치적 상황 등에 막혀 뚜렷한 진전이 없는 상황이다.

북한이 옛 소련에서 빌려쓴 38억 루블의 차관의 상환 문제 역시 이번 접촉에서 주요 의제로 떠오를 개연성이 있다.

북러 양국은 그동안 차관 상환문제를 협의했지만 현시세로 추산하는 데 따른 이견으로 합의에 이르지 못해 이 문제가 북러 간 경제협력의 장애물로 작용해왔다.

외교 전문가들은 김 위원장의 이번 러시아 방문의 성격, 성사과정 등을 놓고 볼 때 이 같은 첨예한 현안들이 일괄 타결될 가능성이 있다는 전망을 내놓고 있다.

김 위원장이 2008년 8월 북러정상 회담 이후 8년 만에 러시아를 찾았다는 점에서 양국의 최고위 지도자들이 직접 논의할 현안이 있다고 추정해볼 수 있다.

또 김 위원장의 이번 방문이 지난 5월 중국을 방문한 지 3개월도 채 지나지 않아 이뤄진 것으로, 북한이 이번 북러접촉에 상당한 무게를 두고 있다는 점을 보여준다.

러시아가 한반도와의 경제협력에 강한 의욕을 보이고 있다는 점도 눈여겨봐야 할 대목이다.

드미트리 메드베데프 러시아 대통령은 지난 15일 김 위원장에게 보낸 광복절 축전에서 "우리는 가스화와 에네르기, 철도건설 분야에서 3자 계획을 비롯해 호상 관심사로 되는 모든 방향에서 조선과의 협조를 확대할 용의가 있다"고 밝혔다.

이런 내용의 축전을 두고 일각에서는 "경제협력 사업에 참여하라"는 러시아 측의 간접적인 대북 압박으로 해석했다.

김 위원장이 이날 러시아를 방문한 것은 러시아의 이 같은 요구를 일부 수용한 것으로 볼 수 있으며, 막후에서 북한이 요구한 부분을 러시아도 어느 정도 수용했을 것이라는 추정도 나온다.

지지부진했던 가스관 연결사업, 철도연결 사업, 북한의 차관문제 등이 한꺼번에 급진전을 이루거나 일괄 타결될 수도 있다는 관측이 나오는 이유다.

탈북자 출신 국내 1호 정치학 박사인 안찬일 세계북한문제연구센터 소장은 "이번 김 위원장의 러시아 방문은 처음부터 마지막까지 경제적 목적에 초점이 맞춰져 있다"고 분석했다.

김용현 동국대 북한학 교수는 "북한이 그동안 중국 일변도의 흐름에서 러시아와의 경협을 통해 부담을 완화하려는 것 같다"고 말했다.